Cómo un misterioso fabricante de computadoras británico inventó ARM y cambió el mundo

Jason Turchinsky

Seamos honestos: 2020 es malo. Gran parte de este año ha sido una racha de malas noticias y eventos miserables que fue difícil de seguir. Sin embargo, la mayoría de nosotros ha seguido manteniéndonos al día, y la forma en que la mayoría de nosotros lo hacemos es con las pequeñas computadoras portátiles que llevamos con nosotros en todo momento. Al menos en Estados Unidos, todavía los llamamos con el gracioso nombre reductivo de “teléfonos”.

Todos podemos usar la historia de un desvalido que se siente feliz en este momento y, afortunadamente, 2020 no tenemos que mirar demasiado lejos. Esto se debe a que estos mismos teléfonos y gran parte de nuestra presencia digital hacen lo mismo: Familia ARM de CPU. Y con el lanzamiento de Apple de Una línea completamente nueva de Mac basada en la nueva CPU M1Procesador basado en ARM, y con esos dispositivos Obtén excelentes críticasEs un buen momento para recordarles a todos la extraña e improbable fuente de la que provienen estos chips que dominan el mundo.

Si estuviera escribiendo la realidad como un escenario, y por alguna razón desconcertante, tuviera que seleccionar la CPU más popular utilizada en la mayoría de los teléfonos, consolas de juegos, cajeros automáticos y muchos otros dispositivos, probablemente elegiría uno de un fabricante importante, como Intel. Esta situación sería lógica y encajaría con el mundo tal como la gente lo entiende; El dominio del mercado de algunas empresas poderosas no sorprenderá a nadie ni a otras partes del cabello.

Pero, ¿qué sucede si, en cambio, decide hacer todas estas CPU de una empresa apenas conocida de un país que no suele ser el primero en venir a la mente como líder mundial en innovación de alta tecnología (bueno, no desde el siglo XIX, por ejemplo)? ¿Y si esta CPU debe su existencia, al menos indirectamente, a un programa de televisión educativo? Los productores probablemente le dirán que reordene un poco este texto; Vamos, tómate esto en serio, de verdad.

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Sin embargo, de alguna manera, este es realmente el caso.

Tiempo tomado en 2020.

Al principio había un televisor

El procesador ARM, la pieza de silicio que controla más de 130 mil millones de dispositivos en todo el mundo sin el cual la modernidad se detendría efectivamente, tiene una historia de origen realmente extraña. Su viaje está plagado de cosas aparentemente de mala suerte que terminaron brindando oportunidades críticas, beneficios tecnológicos inesperados que resultarían ser tan importantes, y un comienzo en algunos dispositivos que podrían considerarse fallas catastróficas.

Pero realmente todo comenzó en movimiento con un programa de televisión, llamado BBC en 1982. Programa de computadora. Este fue un intento de la BBC de educar a los británicos sobre de qué se trataban todas estas nuevas y elegantes máquinas que parecían ser máquinas de escribir inferiores conectadas a su televisor.

El espectáculo fue parte de El gobierno británico y la BBC han iniciado un proyecto más amplio de alfabetización informática. En reacción a las preocupaciones de que el Reino Unido no estaba profunda y alarmantemente preparado para la nueva revolución en la computación personal que estaba ocurriendo en Estados Unidos. A diferencia de la mayoría de los programas de televisión, la BBC quería incluir una computadora en el programa que se usa para explicar conceptos básicos de computación y enseñar un poco de programación básica. Los conceptos incluían gráficos, sonido y la capacidad de comunicarse. Redes de teletextoSíntesis de voz e incluso algo de inteligencia artificial rudimentaria. Como resultado, la computadora requerida para la pantalla tenía que estar bien; de hecho, las demandas de los productores eran tan altas al principio que no hay nada en el mercado que satisfaga las aspiraciones de la BBC.

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Por tanto, la BBC extendió una invitación a la emergente industria informática del Reino Unido, que posteriormente controló Sinclair, Una empresa que hizo su fortuna con calculadoras y pequeños televisores. Al final, fue una pequeña startup la que consiguió el lucrativo contrato: Acorn Computers.

Flores de roble

Acorn fue una empresa con sede en Cambridge que comenzó en 1979 después de desarrollar sistemas informáticos originalmente diseñados para alimentar máquinas de frutas, las llamamos máquinas tragamonedas, y luego convertirlas en pequeños sistemas informáticos de aficionados basados ​​en procesadores 6502. Esta era la misma familia de CPU que se usaba en las computadoras Apple II, Atari 2600 y Commodore 64, entre muchas otras. El diseño de esta CPU será importante más adelante, así que no lo olvides.

Acorn desarrolló una computadora doméstica llamada Atom, y cuando surgió la oportunidad de la BBC, comenzaron a planificar el desarrollo del sucesor de Atom en lo que se convertiría en BBC Micro.

La lista de características requeridas de la BBC aseguró que la máquina resultante sería muy robusta para la época, aunque no tan fuerte como el diseño Acorn original que quedó de la compañía Acorn. El sucesor de Atom habría tenido dos CPU, una 6502 probada y verdadera y una CPU de 16 bits que aún no se había determinado.

Acorn luego abandonó esta CPU, pero mantuvo un sistema de interfaz, llamado Tube, que permitiría que se conectaran CPU adicionales al dispositivo. (Esto también será más importante más adelante).

La ingeniería de BBC Micro realmente traspasó los límites del Acorn, ya que era una máquina muy moderna para la época. Esto resultó en algunas decisiones de ingeniería excelentes pero prácticas, como tener que colocar repetidamente el dedo de un ingeniero en la placa base con el paquete de resistencias para alimentar el dispositivo.

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Nadie se dio cuenta de por qué el dispositivo solo funcionaba cuando se colocaba un dedo en un punto determinado de la placa base, pero una vez que pudieron simular el toque de un dedo con las resistencias, quedaron completamente satisfechos con su éxito y siguieron adelante.

Aquí, escuche a uno de los ingenieros principales decirle él mismo:

La sección correspondiente comienza a las 9:40.

BBC Micro tuvo tanto éxito con Acorn que se convirtió en la computadora educativa dominante en el Reino Unido en la década de 1980.

Como probablemente sabrá cualquiera que desee leer esto, la década de 1980 fue una época muy importante en la historia de la informática. La PC de IBM fue lanzada en 1981Y establezca el estándar para la informática personal en las próximas décadas. Apple Lisa en 1983 anunció la Mac y la revolución completa de la interfaz gráfica de usuario de Windows-Icon-Mouse que dominaría la próxima informática.

Acorn vio estos avances y se dio cuenta de que, si querían competir, necesitarían algo más fuerte que el viejo pero confiable 6502 para alimentar sus futuras máquinas. Acorn ha estado experimentando con una gran cantidad de CPU de 16 bits: 65816, la variante de 16 bits del 6502, Motorola 68000 que se ejecuta en Apple Macintosh y el relativamente raro National Semiconductor 32016.

Ninguno de estos realmente funcionó, y Acorn se comunicó con Intel para averiguar cómo implementar las CPU Intel 80286 en su nueva arquitectura.

Corporación Intel Los ignoré Completamente.

Eliseo Cardenas

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